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PIANETI/ Vulcani anche su Mercurio? Ce lo dirà Bepi Colombo

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Mercurio e il Sole  Mercurio e il Sole

Un team di ricercatori del Dipartimento di Scienze Geologiche della Brown University (Chicago) guidato da Tim Goudge, ha esaminato 51 siti piroclastici distribuiti sulla superficie di Mercurio. Gli scienziati americani hanno utilizzato i dati raccolti dalle fotocamere e dagli spettrometri dopo che Messenger è entrata in orbita attorno a Mercurio nel 2011. Rispetto ai dati raccolti dai flyby iniziali, questi dati orbitali hanno offerto una visione molto più dettagliata dei depositi e dei fenomeni sottostanti. I nuovi dati di Messenger hanno rivelato che alcune delle bocchette eruttive hanno prodotto erosioni in misura molto maggiore rispetto ad altre: segno che le esplosioni non sono avvenute tutto allo stesso tempo.

Da questo però a dire quando sono avvenute, il passo non è semplice. Ciò che ha aiutato Goudge e i suoi colleghi a capire qualcosa di più è stato il fatto che la maggior parte dei siti osservati si trovano all'interno di crateri da impatto. L'età di ogni cratere costituisce un limite superiore nel definire l'età del deposito piroclastico: ovviamente, il deposito deve essere più giovane del cratere che lo ospita, altrimenti sarebbe stato cancellato dall'impatto che ha formato il cratere. Ma per datare i crateri di impatto c'è un metodo ben collaudato: i contorni e le pareti dei crateri vengono erosi e degradano nel tempo; così l’entità della degradazione può essere utilizzati per ottenere un'età approssimativa del cratere.

Utilizzando tale metodo, Goudge e i suoi hanno dimostrato che alcuni depositi piroclastici si trovano in crateri relativamente giovani (geologicamente parlando) datati tra 3,5 e 1 miliardo di anni. La scoperta porta ad escludere la possibilità che tutta l'attività piroclastica sia avvenuta poco dopo la formazione di Mercurio, che risale a circa 4,5 miliardi di anni fa.



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