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PREMI NOBEL 2015/ Youyou Tu: dalla medicina tradizionale cinese al podio di Stoccolma

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Youyou Tu  Youyou Tu
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Quindi si deve parlare dei farmaci. Prima della scoperta ora premiata col Nobel, quali erano le terapie e che efficacia avevano?
È molto noto il ricorso al chinino, che conosciamo da quando i gesuiti l’hanno portato dal Perù e che è ancora in uso; ma ha molti effetti collaterali e poi incontra fenomeni di resistenza. Il suo principio attivo però è stato scoperto solo nel secolo scorso. Dal chinino, durante la seconda guerra mondiale, è stato ricavato come prodotto di sintesi la clorochina, che è stata molto importante in quanto farmaco a basso costo, molto biodisponibile, attivo per via orale. Il guaio è che dopo la metà del secolo nel SudEst Asiatico è iniziata a crescere la resistenza del parassita anche alla clorochina; resistenza che poi si è diffusa e l’ha reso inefficace.   

 

Poi fortunatamente è stato scoperto questo nuovo principio attivo estratto dalla Artemisia Annua: qual è il valore delle scoperte di Youyou Tu?
Questa pianta e le sue qualità terapeutiche nella medicina tradizionale cinese erano già ben note: abbiamo documenti datati 168 a. C., come il Discorso sui 55 trattamenti per malattie diverse, che parlano della sua proprietà anti febbrile. Il merito di Youyou Tu è stato di isolare il principio attivo, dopo aver fatto un ampio screening di tutte le centinaia di piante indicate dalla medicina cinese per il trattamento della febbre malarica. È stata lei ad avere l’intuizione di andare a cercare gli estratti tradizionali, risalendo tutto il percorso storico; un po’ come stiamo facendo noi adesso con alcune piante della medicina tradizionale africana. In realtà è stato un grande lavoro di un gruppo da lei guidato, forte anche della sua competenza analitica in quanto laureata in chimica. Oltre all’isolamento della molecola, il vantaggio è stato di aver trovato un metodo molto efficace per la purificazione e la cristallizzazione della molecola: un metodo che si utilizza ancora oggi.

 

Quando è avvenuta la scoperta?
La prima pubblicazione è del 1977. La vicenda è iniziata durante la guerra del Vietnam ed è una storia interessante. Fu il Vietnam del Nord a chiedere aiuto alla Cina di Mao, in piena rivoluzione culturale, per avere un farmaco efficace contro la malaria che stava decimando le truppe. Partì così il Progetto 523, coinvolgendo parecchi gruppi tra i quali quello di Youyou Tu che riuscì a estrarre il principio attivo dalle piante, a elaborare la metodologia adatta a tenerlo attivo e a trovare lei stessa il primo derivato per poi dare a una grande ditta farmaceutica cinese la possibilità di produrlo. Il tutto nell’arco di 6-7 anni, che per un nuovo farmaco è un tempo invidiabile.



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